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    时间:2019-01-08  来源:新浪科技综合  作者:新浪科技综合浏览:  

     NASA“新视野”号探测器拍摄的图像显示了2014 MU69的两个不同裂片。图片来源:NASA

    NASA“新视野”号探测器拍摄的图像显示了2014 MU69的两个不同裂片。图片来源:NASA

    来源:中国科学报

    这就是一个雪人!美国宇航局(NASA)拍摄的太阳系边缘柯伊伯带小天体2014 MU69的最新图像显示,它有两个不对称的叶状结构。2014 MU69是迄今为止人类造访过的最远天体。

    NASA的“新视野”号探测器于1月1日捕捉到2014 MU69的特写镜头,随后在距离该天体表面仅3500公里的高空以约5万公里的时速呼啸而过。该小天体是一种“相接双星”,由两个天体“温和”地合并而成。

    “这真的非常酷。”马里兰州巴尔的摩市约翰斯·霍普金斯大学行星科学家Sarah Horst说,“之前我曾有点担心这会很无聊,但它显然不是。”

    “相接双星”由两个大小大致相同的天体组成,它们彼此靠在一起,这大概发生在两者非常“轻柔”地靠近之后。2014年至2016年,欧洲空间局的“罗塞塔”号探测器发现了一颗形状像橡胶鸭子的彗星67P/Churyumov-Gerasimenko,后者可能就是一颗“相接双星”。

    NASA于1月3日表示,目前看来这个小天体没有大气层,也未发现它周围有直径大于1.6公里的卫星。“新视野”号探测器传回的照片显示,2014 MU69表面呈淡红色,外形酷似“雪人”,总长度为31公里,最宽处19公里。

    NASA同时说,根据“新视野”号探测器传回的新数据,2014 MU69与柯伊伯带其他天体颜色相似,并且构成2014 MU69的两个球体颜色几乎完全相同,这符合“相接双星”的特征。

    “新视野”号研究团队成员、科罗拉多州博尔德市西南研究所行星科学家Carly Howett说,这种颜色可能是数十亿年来阳光照射在2014 MU69结冰表面后的结果。其表面最亮的部分反射了13%的太阳光线,而最暗的部分反射了6%——这使得它们和盆栽土壤一样暗。

    加利福尼亚州莫菲特场NASA艾姆斯研究中心行星地质学家Jeff Moore表示,到目前为止,“新视野”号研究团队还没有在2014 MU69的表面发现任何陨石坑,不过这些陨石坑可能会在仍在下载的更高分辨率的图像中显现出来。

    2014 MU69距离地球约65亿公里,是科学家迄今在柯伊伯带中最遥远的探测目标。柯伊伯带是环绕太阳运行的太空岩石,位于海王星以外。2015年7月,“新视野”号探测器首次造访柯伊伯带天体冥王星。

    但2014 MU69的特殊之处在于它来自太阳系的一个未受干扰的部分,即寒冷的经典柯伊伯带。科学家认为,自从45亿年前太阳系形成以来,那里的天体一直处于深度冻结状态。2014 MU69的数据将使科学家对行星形成的原始遗迹有最直接的了解。

    “这是一颗完美的‘相接双星’。”英国贝尔法斯特女王大学行星天文学家Michele Bannister说,“在成千上万的冷经典小天体中,这是一个华丽的选择。”

    “新视野”号实现了人类探测器第一次近距离观测柯伊伯带小天体。据介绍,未来一周,由于“新视野”号探测器要从太阳背后飞过,数据传输将暂停,直至本月10日起恢复,随后将持续20个月传输它所观测到的数据。

    “新视野”号探测器于2006年1月发射升空,旨在实现人类首次对冥王星等柯伊伯带天体的探测任务,寻找有关太阳系起源和演化的线索。“新视野”号任务期到2021年终止。目前“新视野”号燃料充足,如果NASA批准任务延期,“新视野”号还可以继续飞越和探测其他的遥远天体。

    然而就在“新视野”号科学家庆祝其第一批近距离拍摄的照片问世时,他们也因为这块岩石的绰号“天涯海角”(Ultima Thule)而受到抨击。该团队在2018年3月的一次公开命名比赛中选择了它。

    正如《新闻周刊》去年3月指出的那样,第二次世界大战期间,德国纳粹也曾借用这个词描述雅利安族神话般的家园。这篇文章引起了人们对纳粹遗留的关注。(赵熙熙)

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